Old Songs
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Review by John Lewis of Baltimore Magazine, April, 2004

Mark Jickling and Chris Mason's notion of old songs might make the previously mentioned Bussard blush. The duo's new disc, 19 Old Songs, features musical interpretation of ancient Greek lyric poetry dating back to 600 B.C. Members of a pair of seminal local groups - Half Japanese and The Tinklers, respectively - Jickling and Mason frame pieces such as "Sappho (Evening Star)" and "Bacchylides (Peace)" with folksy arrangements and back porch instrumentation that includes mandolin, banjo, and violin. Always engaging, the music underscores the poetry's vivid imagery, without ever obscuring its timeless wisdom.

Review by Rigobert Dittman, Bad Alchemy Magazine

After everything changes, there is only Ever After

HEROES GRIMMER VILLAINS GRIMMER
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HEROES GRIMM VILLAINS GRIMM

Im September 2003, dem zweiten September after 9/11, setzte sich in Baltimore, Maryland, eine engagierte Kunstlergruppe, die sich Creative Alliance nennt (Autoren und Kunsterinnen wie David Beaudouin, Julia Kim Smith und Mark Crispin Miller), mit dem neuen Dunklen Zeitalter, das seinen Schatten auf die amerikanische Psyche legt, kritisch auseinander. Der Koalition von grimmiger SchwarzweiaŸmalerei und politischer Wagenburg- und Kreuzzugs-Rhetorik, die sich an der amerikanischen Heimatfront als Patriot Act niederschlug, versuchten sie unter den œberschriften Ever After: Assemblies for Tales, After All: A Memorial 9/11 Reading and Performance und Operation American Freedom die Gaukelei eines irritierenden 'Es war einmal' entgegenzustellen. Teil der Show vom 9.11.03 war eine Gruppe von 'American Primitives', Grimm'sche Helden und seltsame Heilige, deren Beitrag darin bestand, der Gegenwart einen Spiegel aus uralter Zeit vorzuhalten. Chris Mason von den Tinklers und der Half Japanese-Mitstreiter Mark Jickling ubersetzten und vertonten Texte von altgriechischen Dichtern wie Sappho, Hipponax von Ephesus, Archilochus, Krates, Xenophanes etc. und manzten sie um in die 19 Old Songs (Race of Bees 01) ihrer ganz eigenen Spielart von Do-It-Yourself-Antifolk. Wo man im ersten Moment eine Flucht in stille Einfalt vermuten machte, zeigt sich in und zwischen den Zeilen schnell eine verbluffende Annaherung in der Substanz. "Muse, reject the war", heisst es an einer expliziten Stelle (bei Stesichorus), oder "Dragged feet first across the heavenly threshold" (Krates). In der Stimme Sapphos jedoch ist der Riss zwischen der Welt der Zinnsoldaten und Wilden Schwane und der der Patrioten und Martyrer am packendsten getroffen: "Some say horses with soldiers others say soldiers on foot / some say sailing ships / are what is most beautiful on the black earth / I say it's what ever you love..." Liebe, Sex, Friede, zu Essen und zu Trinken und ein warmer Mantel sind die Dinge, die wirklich zahlen, oder wie Jickling noch lakonischer konstatiert:
"...sex, crime, the dead, booze, the gods, escapism, official corruption, geography and landscapes, and pure pure love."
Die "Old Songs" vertonen diese griechischen Einsichten in wahres 'Volksvermogen' als ungeschminkte Low-Fi-Folklore, ganz unplugged, nur mit Gitarre, Fiddel, Flote, Banjo, simpler Percussion. Aber mit ziemlichem Know-how, immerhin tauchen neben Mason und Jickling, der in Washington direkt vom dortigen Anschlag tangiert war, weitere Namen auf wie Rebby Sharp und David Fair (der mit seiner Froschstimme einen Witz von Xenophanes knarzt). Die Seegers, Tom Paxton und vor allem Generationen von No-Names standen fur diese 'Volksmusik' Pate. Die Stimmen sind oft so zittrig, die Begleitung so urig, als ob man noch eine weitere "Anthology of American Folk Music" mit Originalaufnahmen aus der Depressionszeit in einem Pfandleihkoffer von Harry Smith entdeckte hatte. Zur griechischen Einkleidung wurde Jickling inspiriert durch eine Cy Twombly-Ausstellung in der Washingtoner National Gallery - ausgebleichte Holzskulpturen, die an das alte Hellas und an Mesopotamien erinnerten, und Papyri, auf denen Satze zu lesen waren wie: "We left them as our guest gift the bodies of their dead" (Archilochus). Wahrend hierzulande der 9/11-Schock zur 'Verschwarungstheorie'-Debatte verkommen ist, die in Grimm-Grimmer-Manier nur die Schurken tauscht, aber das Holzschnitzartige belasst, operiert das "Old Songs"-Team subtiler am offenen amerikanischen Herzen. Dabei hat bereits der Bezug auf Europa, dort wo es am altesten ist, etwas Demonstratives, erst Recht aber die Art, wie hier zivile Werte beschworen werden. Namlich in der erzamerikanischen Sprache einer Graswurzel-Folklore. Seit Arno Schmidts Yesternow-Trilogie "Enthymesis oder W.I.E.H.", "Gadir oder erkenne dich selbst" & "Alexander oder Was ist Wahrheit" (1949/53) oder Arnolt Bronnens "Aisopos" (1956) ist die Antike nicht mehr mit derartiger Selbstverstandlichkeit vergegenwartigt und zu einer Waffe der Kritik umgeschmiedet worden. Die inneramerikanische Opposition liberaler Misfits hat noch ganz andere Helden als Michael Moore, Gore Vidal oder Susan Sontag.

In September 2003, the second September after 9/11, in Baltimore, Maryland, a politically engaged artist group which calls itself Creative Alliance (authors and artists like David Beaudouin, Julia Kim Smith and Mark Crispin Miller), critically examined the new Dark Age, which has laid its shadow on the American psyche. Opposite the combination of angrily portraying everything in black-and-white and political circle-the-wagons- and crusades-rhetoric, which clminated on the American home front as the Patriot Act, they tried to hold up the magical/deceptive playfulness of an irritating "once-upon-a-time" under the titlesEver After: Assemblies for Tales,After All: A Memorial 9/11 Reading and PerformanceandOperation American Freedom. Part of the show on 9/11/03 was a group of "American Primitives", Grimm Heroes and unusual Saints, whose contribution was to hold a mirror from ancient times up to the present.
Chris Mason of the Tinklers and the Half Japanese-co-combatant Mark Jickling translated and set to music texts by ancient Greek poets suchas Sappho, Hipponax of Ephesus, Archilochus, Krates, Xenophanes etc. and reworked them into the 19 Old Songs(Race of Bees 01) in their unique style of Do-It-Yourself-Antifolk. Though one might at first expect an escape into quiet peace what's said in and between the lines soon begins to hit home."Muse, reject the war", it says at the end of one text (in Stesichorus) , or"Dragged feet first across theheavenly threshold"(Krates).However, it is in Sapphos' voice that the rupture between the world of tin soldiers and Wild Swans and that of patriots and martyrs is most arrestingly captured:"Some say horses with soldiers others say soldiers on foot / some say sailing ships / are what is most beautiful on the blackearth / I say it's what ever you love..." Love, sex, peace, to eat and to drink and a warm coat are the things which really count, or, as Jickling states even more laconically: "...sex, crime, the dead, booze, the gods, escapism, official corruption, geography and landscapes, and pure pure love."
The "Old Songs" set these Greek insights into true "folk treasure" as unadorned Low-Fi-Folk music, completely unplugged, with only guitar, fiddle, flute, banjo, simple percussion. But with considerable know-how, in any case, along with Mason and Jickling, who was directly affected in Washington by the attack there, names come up such as Rebby Sharp and David Fair (who croaks a joke by Xenophanes in his frog-voice).
The Seegers, Tom Paxton, and foremost, generations of no-names were godparents of this "folk music".The voices are often so tremulous, the accompaniment so rustic-humorous, as if one had discovered another "Anthology of American Folk Music" with original recordings from the Depression in a pawn-shop suitcase of Harry Smith's.
Jickling was inspired to do the Greek interpretation by a Cy Twombly exhibition at the Washington National Gallery -- bleached wood scuptures, which recalled ancient Hellas and Mesopotamia, and papyri on which could be read sentences like:"We left them as our guest gift the bodies of their dead"(Archilochus). While here in Germany the 9/11-shock has devolved into a "conspiracy-theory" debate, which just switches around the villains in the Grimm-Grimmer manner, but leaves the wood-carving-like part alone , the "Old Songs" team operates more subtley on the open American heart. In that, the reference to Europe, there where it's the most ancient, has a demonstrative quality to it, especially however in the way civil values are invoked here . Namely, in the ultra-American language of grassroots folk art. Since Arno Schmidts Yesternow-Trilogy "Enthymesis oder W.I.E.H." ["Enthymesis or W.I.E.H."] , "Gadir oder erkenne dich selbst" ["Gadir or Recognize Yourself" & "Alexander oder Was ist Wahrheit" ["Alexander or What is Truth"] (1949/53) or Arnolt Bronnens "Aisopos" (1956), antiquity has not been contemporized with this kind of naturalness and forged into a weapon of criticism. The inner-American opposition of liberal misfits has more [and different] heroes than Michael Moore, Gore Vidal or Susan Sontag.
Bad Alchemy
Rigo Dittman
(Thanks for English translation to Caroline Huang)